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La historia de la patata

La patata es originaria de los Andes. Hace 7.000 años cultivaban patatas en aquella región. Los europeos no la conocieron hasta que los conquistadores la vieron por primera vez en 1537, y no la trajeron a Europa hasta 1570. Los españoles no la utilizaron prácticamente e hicieron falta otros 30 años para que se extendiera por Europa. La cultivaban botánicos aficionados como curiosidad.

patata

Aquí sólo se comían vegetales de grano, únicamente la gente muy pobre comía tubérculos y muchos creían que era una planta venenosa. Las hojas sí lo son y la patata, si se deja durante mucho tiempo expuesta a la luz, se empieza a poner verde. La piel verde tiene una sustancia llamada solanina que da amargor a la patata y que puede hacer enfermar a las personas que la ingieren. Estos inconvenientes eran conocidos, pero no las enormes ventajas del tubérculo.

Hacia 1780 comenzaron a utilizar la patata como alimento en Irlanda. Este hecho tuvo una gran incidencia en la explosión demográfica que se produjo en aquel país a comienzos del siglo XIX. Aquella población dependía ya de tal manera de la patata que una escasez de este producto era capaz de provocar una hambruna.

En Francia, en cambio, la patata se introdujo a partir de las clases superiores y la intelectualidad. Antoine Augustine Parmentier, farmacéutico y químico al servicio de Luis XV, conoció las bondades de la patata cuando estuvo prisionero de los prusianos en la Guerra de los Siete Años. Intentó convencer a los franceses de esa idea, pero no lo lograba. Entonces utilizó una estratagema que le dio muy buen resultado. Compró un campo en las proximidades de París y sembró patatas en él. De día un guarda vigilaba el cultivo y de noche éste quedaba sin guarda. Los campesinos de las proximidades pensaron que aquella planta tenía que tener un gran valor para que la custodiaran. Algunos de ellos, aprovechando la oscuridad de la noche, se hicieron con algunas patatas de aquel campo y las sembraron en los suyos, con lo que al poco tiempo se había extendido por todas partes. Rápidamente la patata gozó de un gran aprecio en toda Europa y se llevó a América del Norte. Así se convirtió en uno de los principales alimentos de la humanidad.

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