La minería

Este sector se ocupa de la extracción de materias primas básicas. Las actividades que incluye son la agricultura, la ganadería, la silvicultura, la pesca y la minería.

Sin el sector primario el resto de actividades económicas no se sostendría, por lo que resulta vital para la prosperidad de cualquier país o región.

Por otra parte, el medio natural impone condicionamientos a este sector al tratarse de una actividad económica que obtiene sus productos directamente de la naturaleza. Unos países son ricos en minerales pero pobres en cereales y viceversa. De ahí surge el comercio y la regulación del sector por parte de entidades como la Unión Europea.

Los minerales han sido y son tan importantes para el ser humano que los historiadores han utilizado sus nombres para denominar periodos de la historia: Edad de Bronce, Edad de Hierro, etcétera. El oro ha sido tradicionalmente el mineral símbolo del poder y la riqueza en la mayoría de las civilizaciones.

Los minerales se encuentran en la superficie de la Tierra y en el subsuelo. A las excavaciones que hay que realizar para extraerlos se les denomina minas. En el mar también se encuentran grandes cantidades de minerales, algunos disueltos en el agua (sal, magnesio, bromo).

La minería en el País Vasco

La minería ha sido la base del desarrollo industrial en Euskadi. Este sector tuvo su auge en el siglo XIX, en especial en "la zona minera" donde el hierro era de gran riqueza. El mineral se encontraba en superficie y la explotación se realizaba a cielo abierto. Este sistema de extracción causó un gran impacto ambiental que todavía puede observarse en zonas como Ortuella.

Los orígenes industriales empiezan con el trabajo del hierro en las ferrerías cuyos productos obtuvieron justa fama. A partir de entonces, se empezó a formar la base de los capitales que más tarde darían lugar al desarrollo industrial.

Principales usos de los minerales

Existen minerales más empleados que otros. Los usos principales son:

  • Construcción: cal, arcilla, granito y mármol.
  • Siderurgia: hierro y carbón para fabricar acero.
  • Telecomunicaciones: cobre y zinc.
  • Química: azufre, sal, potasio y sílice.
  • Agricultura: fosfatos para fertilizantes.

Los minerales

En la naturaleza, rara vez se encuentran minerales puros, presentándose mezclados con otros elementos, de los que hay que separarlos para que sean útiles.

Los minerales son compuestos naturales inorgánicos, de estructura cristalina o amorfa, formados como resultado de procesos geológicos. Los minerales son recursos no renovables y escasos. Normalmente forman parte de las rocas, constituyendo el 98% del peso total de la corteza terrestre. Su localización depende de las características geológicas del terreno, empleándose cada vez medios más sofisticados para su explotación.

Los minerales se clasifican en tres grupos principales: metálicos, no metálicos y combustibles (petróleo, carbón, gas natural, etcétera). Se conocen más de siete mil tipos de minerales.

Muchos minerales como el uranio o el petróleo son considerados estratégicos, debido a su valor energético, y en el caso del uranio, también militar (bomba atómica).

El petróleo

La industria y el transporte actual dependen del petróleo como principal fuente de energía. Su origen son restos orgánicos fosilizados en el seno de la Tierra en un proceso de millones de años. Los principales productores son Arabia Saudí, la República Popular China, Irak, Estados Unidos de América, Irán, México, Nigeria, Noruega, Reino Unido, Rusia y Venezuela. En algunos yacimientos, como los de Arabia Saudí, el petróleo está muy cerca de superficie, mientras que en el mar del Norte se encuentra hasta 4.000 metros bajo el mar. El petróleo natural apenas tiene alguna utilidad y es necesario refinarlo.

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