La ciudad

Las ciudades son, probablemente, la creación más genuina del ser humano, hasta tal punto que éste puede ser considerado en gran medida como un "ser urbano". Las ciudades han sido históricamente centros de progreso y desarrollo, y nuestra propia forma de cultura y organización social recibe el nombre de "civilización", palabra procedente de la latina "civitas" que significa, precisamente, "ciudad".

Definición

Una ciudad es un núcleo habitado, de densidad elevada, formado por una concentración más o menos amplia de edificios de todo tipo. Su separación del entorno rural siempre es clara, aunque su estructura, apariencia y funciones pueden variar mucho según el lugar o el momento histórico.

Vista de Sydney (Australia)

Vista de la ciudad de Sydney (Australia)

Clasificación

La clasificación de las ciudades varía según el criterio que se emplee, aunque el más utilizado es el sistema de funciones. Según este modelo, las ciudades se definen por su utilización principal (que puede, no obstante, ser compatible con otros usos):

  • Ciudades-dormitorio o áreas residenciales.
  • Ciudades industriales.
  • Ciudades portuarias.
  • Ciudades comerciales.
  • Ciudades administrativas (concentran organismos e instituciones oficiales).
  • Ciudades universitarias.
  • Ciudades turísticas.
  • Ciudades defensivas o plazas fuertes (de gran importancia estratégica en el pasado, hoy prácticamente no existen).
     

Evolución del proceso urbano

La instalación del hombre en las ciudades marca el desarrollo de la historia. Este proceso, sin embargo, no ha sido en absoluto regular y presenta una serie de altibajos y variaciones importantes a lo largo de la historia:

  • Las primeras ciudades aparecieron en valles fluviales, junto a las tierras más fértiles, y en regiones costeras favorables a la navegación. La disponibilidad de alimentos y el desarrollo de la artesanía y el comercio hicieron que algunas de estas urbes antiguas albergaran un gran número de habitantes.
  • Las ciudades medievales eran pequeñas en tamaño, eminentemente artesanales y defensivas, y con un escaso grado de desarrollo. Desde 1492, los descubrimientos geográficos propiciaron un nuevo despegue del comercio y la artesanía, los cuales intensificaron en cierta medida la actividad urbana.
  • La Revolución Industrial determinó el resurgir de las ciudades. La oferta de trabajo, unida al hundimiento del sistema feudal que había reinado durante toda la Edad Media y que mantenía a la población en el campo, favoreció la emigración rural a las ciudades y el consiguiente crecimiento de éstas.
  • Las ciudades modernas son macrourbes de enorme tamaño que concentran la mayor parte de la población y la producción económica en detrimento del campo. De hecho, una medida clásica del desarrollo de un país radica en la proporción entre población urbana y rural, siendo los estados más pobres los que presentan un número más elevado de habitantes en las zonas agrícolas.
Caracas, Venezuela

Caracas, Venezuela.

 

Ruinas del Foro en Roma

Ruinas del Foro, Roma, Italia.

Problemas de las ciudades modernas

Las ciudades actuales, de tamaño cada vez mayor, presentan una serie de importantes problemas:

  • Masificación. Con frecuencia, las ciudades no están preparadas para alojar a una población creciente.
  • Contaminación atmosférica, acústica y de las aguas.
  • Producción descontrolada de basura y residuos.
  • Dificultades para el tráfico rodado.
  • Desempleo, que se traduce en pobreza y marginalidad de una parte de la población.
  • Delincuencia y consumo de drogas, en ocasiones asociados al desempleo.

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